Commissie onderzoekt geo-filtering praktijken in hotelbranche

De Commissie doet in vier branches onderzoek naar overtreding van de mededingingsregels in grensoverschrijdende e-commerce. Meer over dit onderzoek in de blog: Is het gebruik van pricing software, geo-blocking en filtering in strijd met het mededingingsrecht? In één onderzoek staat de geografische beperkingen van onlineverkoop van en -reclame voor hotelaccommodaties, namelijk geo-filtering, centraal.

Wat is geo-filtering?

E-commerce draagt bij aan een vergaande integratie van de interne markt, omdat het consumenten in staat stelt en vergemakkelijkt om producten die in andere lidstaten worden aangeboden te kopen. Het spreekt voor zich dat dit gemakkelijker is dan fysiek naar het land te gaan waar een product voor een bepaalde prijs verkrijgbaar is. Grensoverschrijdende aankopen waren voor de opkomst van e-commerce ook al mogelijk - bijvoorbeeld via telex of fax -, maar het internet maakt dit over het algemeen wel gemakkelijker.

In sommige gevallen worden online consumenten op basis van hun land van herkomst of verblijfplaats, wat herleid kan worden aan de hand van het IP-adres, geblokkeerd om bepaalde online aankopen te doen. Er is dan sprake van geo-blocking. Een minder vergaande vorm van geografische beperkingen op onlineverkoop en –reclame is het zogenaamde geo-filtering. Bij geo-filtering worden grensoverschrijdende online toegang en online aankopen wel toegestaan, maar wordt er op basis van de herkomst of verblijfplaats van de consument een ander aanbod gedaan. Zo kunnen er verschillende prijzen en voorwaarden worden aangeboden, naargelang de geografische verblijfplaats van de online consument.

Hotelaccommodaties en geo-filtering

De Commissie onderzoekt op basis van klachten van consumenten gedragingen in de markt voor het online boeken van hotelaccomodaties. Consumenten klaagden bij de Commissie over het feit dat zij niet het volledige hotelaanbod te zien kregen, of dat zij niet de beste prijsaanbiedingen kregen. De Commissie onderzoekt nu of de vier grootste touroperators van Europa, namelijk Kuoni, REWE, Thomas Cook en TUI enerzijds en de internationale hotelketen Melía Hotels anderzijds in het aanbod van beschikbare hotelaccommodaties en de hoogte van de prijzen van onderscheid maakte naar de geografische verblijfplaats van de consument wanneer deze online een hotelaccommodatie wilde boeken.

De Commissie geeft te kennen dat zij een voorstander is van innovatieve prijsmechanismen waardoor er zo efficiënt mogelijk gebruik kan worden gemaakt van het beschikbare aanbod, maar het gaat de Commissie te ver dat reisorganisaties en hotels afspreken om onderscheid te maken op basis van de nationaliteit of geografische verblijfplaats van de online consument. De consument wordt dan gediscrimineerd en de interne markt raakt gefragmenteerd.

Commentaar

De Commissie wijst er in haar persbericht op dat zij vooral bezwaar heeft tegen clausules die “klanten discrimineren op basis van hun nationaliteit of hun land van verblijf.” Daardoor zouden consumenten niet alle beschikbare hotelkamers of tegen de beste prijs te zien krijgen. Het mededingingsrecht wordt volgens de Commissie mogelijk overtreden, omdat consumenten vanwege hun nationaliteit of verblijfplaats “geen hotelaccommodatie kunnen boeken tegen betere voorwaarden die touroperators in andere lidstaten bieden”.

Uit het bondige persbericht kan echter niet worden opgemaakt wat er precies tussen de touroperators en Melía Hotels is afgesproken. Ook blijkt niet waar precies het mededingingsrechtelijke probleem zit, enkel dat de Commissie het niet goed vindt dat consumenten worden gediscrimineerd en dat de interne markt gefragmenteerd raakt als gevolg van de afspraken tussen de touroperators en Melía Hotels.

Wel kan uit het persbericht worden opgemaakt dat de Commissie, evenals de nationale mededingingsautoriteiten, de branche voor online hotelboekingen en hotelaccommodaties (nog altijd) op de korrel hebben. Zo versoepelden in 2014 online hotel boekingssites zoals Booking.com en Expedia onder druk van verschillende mededingingsautoriteiten hun voorwaarden voor hotels, waardoor hotels meer kunnen variëren in hun prijsbeleid. Voorheen werden hotels, wilden zij via sites als Booking.com en Expedia gevonden en aangeboden worden, verplicht om op de betreffende online hotel boekingssite de laagste prijs aan te bieden. Een hotel mocht op haar eigen website of op een andere boekingssites geen lagere prijs hanteren. Hierdoor zou de concurrentie tussen online hotel boekingssites verminderen en bestaande online hotel boekingssites een sterkere positie krijgen. Dit zou leiden tot minder keuze en hogere prijzen in de vorm van commissies, wat in het nadeel is van de consument. Om dit op te lossen is het voor hotels toegestaan om lagere prijzen op andere hotel boekingssites te hanteren.

Hoe het ook zij zal pas meer duidelijkheid komen over de rol die het mededingingsrecht speelt in het onderzoek naar de branche voor hotelaccommodaties, wanneer de Commissie meer bekend maakt over dit onderzoek.

Esther van Aalst en Flip van der Kraan, advocaten mededingingsrecht

Op de hoogte blijven?

Schrijf je in en ontvang de laatste nieuwsupdates, artikelen, blogs en evenement notificaties.